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Biología de las células B Andrea Cerutti, profesor de investigación ICREA

En el grupo de investigación en biología de las células B, aprovechamos las diferentes técnicas moleculares, histológicas y celulares para plantear cuestiones básicas relacionadas con la regulación de la activación de las células B y la producción de anticuerpos. Las células B son un tipo de linfocitos cuya principal función es combatir las infecciones mediante la producción de anticuerpos.

Nuestro grupo está especialmente interesado en el cambio de isotipo de las cadenas pesadas de los anticuerpos, que de este modo pasan del isotipo Inmunoglobulina M (IgM) a los isotipos IgG, IgA o IgE. Este proceso es básico para la diversificación de los anticuerpos y, en general, se considera que suele depender en gran medida de la activación de las células B por parte de otro tipo de linfocitos del sistema immunitario, las células T CD4+, mediante la interacción de las proteínas CD40 y ligando de CD40.(Cerutti et al, Immunity 1998; Cerutti et al., Nature Immunol. 2001).

Nuestro grupo ha descrito con anterioridad una vía evolutivamente primitiva que estimula el cambio de isotipos en linfocitos B de manera independiente a las células T CD4+ y CD40. (He et al., Immunity 2007; Xu et al, Nature Immunol. 2007). Esta vía implica la activación de las células B mediante BAFF (factor de activación de células B de la familia TNF) y APRIL (ligando inductor de la proliferación) (Litinskiy et al., Nature Immunol. 2002). Estos son dos factores de estimulación de células B innatos que están relacionados estructural y funcionalmente con el ligando CD40. Hemos observado que las células dendríticas, los macrófagos, los neutrófilos y las células epiteliales liberan BAFF y APRIL al detectar patrones moleculares microbianos altamente conservados a través de los receptores de tipo Toll (TLR) (Cerutti and Rescigno, Immunity 2008). Este proceso, en última instancia, desencadena el cambio de isotipo y la producción de anticuerpos como resultado de la unión de BAFF y APRIL a tres receptores distintos de células B, denominados TACI, BCMA y BAFF-R. (Cerutti, Nature Rev. Immunol. 2008). Los anticuerpos producidos mediante esta vía independiente de células T son importantes para controlar los patógenos de replicación rápida, las bacterias comensales y los antígenos alimenticios.

Actualmente estamos estudiando el mecanismo por el que BAFF y APRIL estimulan el cambio de isotipo en las células B sistémicas y de mucosas (He et al., Nature Immunol. 2010). Una mayor comprensión de estos mecanismos podría conllevar la identificación de nuevas estrategias de vacunación para fomentar la producción de anticuerpos inducidos mediante vacunas(Cerutti, Science 2010). Recientemente hemos observado que BAFF y APRIL estimulan una forma no canónica de cambio de isotipo de IgM a IgD en la mucosa respiratoria superior (Chen et al., Nature Immunol. 2009). Seguimos esforzándonos por caracterizar la función de los anticuerpos IgD y determinar su papel patogénico en los síndromes autoinflamatorios con fiebres periódicas, como el síndrome hiper-IgD.

También estamos estudiando la función de BAFF y APRIL en diversos tumores de células B, así como el hecho de que el VIH y los agentes oportunísticos asociados al VIH, como el virus EBV, desregulen la producción de BAFF y APRIL (Qiao et al., Nature Immunol. 2006; Xu et al., Nature Immunol. 2009)..

Por último, las infecciones causadas por bacterias encapsuladas como Haemophilus influenzae, Streptococcus pneumoniae y Neisseria meningitides son las responsables de una elevada tasa de mortalidad infantil, debido a la carencia de células B de la zona marginal del bazo (MZB) en los niños. Estas células son un tipo específico de células B situadas en el bazo que pueden generar anticuerpos contra los polisacáridos de las bacterias encapsuladas. Para prevenir estas infecciones en los niños, se requieren vacunas eficientes, por lo que otro de nuestros objetivos en el grupo es la caracterización de estas células MZB que son aún muy desconocidas. En su caracterización es esencial la determinación del papel que otras células como los macrófagos, las células dendríticas o las células endoteliales pueden desempeñar al expresar BAFF o APRIL y así inducir respuestas T independientes en las células MZB.

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